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Las sustancias venenosas del cigarrillo permanecen intactas en el humo

Especial/¿Es realmente peligroso para la salud el humo de segunda mano de los cigarrillos? La respuesta abreviada es: sí.

Ese humo al que se llama “de segunda mano” porque es el que respiran personas que no fuman pero están cerca de quien prende un cigarrillo es muy peligroso. Es una combinación del humo proveniente de un cigarrillo encendido y del humo exhalado por el fumador que se difunde hacia el espacio circundante.

Explica Steven Ames, especialista de Clínica Mayo, que el humo de segunda mano contiene las mismas sustancias químicas tóxicas que los fumadores inhalan, tales como nicotina, monóxido de carbono, benceno, formaldehído, cianuro y una variedad de sustancias que producen cáncer. Pese a que los efectos de estas sustancias químicas son mayores cuando se inhalan directamente del cigarrillo, no dejan de ser tóxicos en el humo de segunda mano.

Las partículas en el humo de segunda mano pueden permanecer en el aire por horas y el residuo que se adhiere al cabello del fumador, así como a la ropa y otras cosas, también plantea riesgos para la salud, especialmente en los niños. Ese residuo se conoce, a veces, como humo de tercera mano.

Debido a que el humo de segunda mano es una mezcla dinámica que cambia a medida que se desplaza y funde con el ambiente, es difícil cuantificar el riesgo. De manera general, ningún humo de segunda mano es seguro porque conlleva toxicidad inherente.

Existen pruebas que indican que la exposición al humo de segunda mano por vivir con un fumador puede aumentar el riesgo de cáncer de pulmón en 20 o 30 por ciento. El humo de segunda mano también aumenta el riesgo para arteriopatía coronaria en 25 a 30 por ciento y puede conducir a una variedad de riesgos médicos en los niños, así como en las mujeres embarazadas y sus bebés aún no nacidos.

Igual que con el tabaquismo activo, mientras mayor sea la exposición —y más tiempo dure esa exposición— mayor riesgo de sufrir daños hay, especialmente enfermedades como cáncer de pulmón. Más aún, los síntomas de asma y arteriopatía coronaria pueden empeorar hasta con un tiempo corto de exposición.

Desgraciadamente, las máquinas para limpiar el aire o los filtros no son eficaces para limpiar el humo de segunda mano del aire, y la única manera de eliminar el riesgo de exposición es erradicar al tabaquismo. Por ello, en los últimos años, las leyes para controlar el consumo de tabaco han aumentado mucho la cantidad de espacios públicos donde ahora no se permite fumar.

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